Електронний папір . 10 років від винаходу до комерційного успіху

Як примудрилася не розоритися компанія E Ink

Щоранку веб-дизайнер Джон Пол з Каліфорнії включає електронний пристрій Amazon Kindle (роздрібна ціна $ 400) і читає на ньому свіжий випуск улюбленої газети New York Times , що завантажується по бездротовому з’єднанню. Увечері він любить заглибитися в читання небудь електронної книги. У цьому році Джон вже прочитав « Дорогу » Кормака Маккарті , « Молодшого брата » Корі Доктороу і ще з десяток творів , які він скачав з Мережі по $ 10 . «Мені подобається сидіти і тримати щось у руках , – каже
54- річний дизайнер про Kindle , – а цей рідер мало чим відрізняється за відчуттями від паперового видання ».

Рідери з’явилися наприкінці минулого року і поки ще не завоювали скаженою популярністю . Але компанія E Ink , виробник гнучкої «електронного паперу» з пластику , що використовується в більшості таких пристроїв , сподівається на швидке зростання числа користувачів . Кожен з них , включаючи власників апарату від Sony вартістю $ 300 , збільшує шанси E Ink стати прибутковою після довгих років балансування на межі банкрутства. У минулому році доходи від продажу «папери » компаніям, що випускають електронні рідери , вже склали більше половини загальної виручки в $ 15 млн. «Sony довела , що наша технологія життєздатна , але саме Kindle став для нас першою серйозною перевіркою » , – говорить генеральний директор E Ink Рассел Вілкокс . 50 E Ink виробляє дисплеї у вигляді тонких пластикових листів , що містять крихітні бульбашки , які наповнені рідиною з чорними і білими частинками . Один із засновників E Ink Джозеф Якобсон , професор лабораторії медіа Массачусетського технологічного інституту , в 1997 році разом з двома своїми студентами виявив , що при подачі струму бульбашки повертаються , змінюючи колір. Зміни в мільйонах бульбашок на гнучкій « електронному папері » створюють видимість тексту , написаного чорнилом . При цьому « електронний папір » споживає набагато менше електроенергії , ніж рідкокристалічні дисплеї , і набагато більше схожа на звичайну папір. Недоліки: час відгуку в більшості пристроїв з технологією E Ink становить 1000 мс , тоді як у сучасних РК- дисплеїв цей показник у середньому – 8 мс. Вілкокс говорить , що наступне покоління пристроїв буде мати відгук у 500 мс.

Відразу після оголошення про створення нової технології почалися дискусії. Не останню роль у цьому зіграли засновники E Ink , які обіцяли більше , ніж могли виконати. Якобсон , Вілкокс і три інших засновника компанії вивели її на ринок в епоху буму « доткомів » у 1997 році , їх бізнес- план обіцяв доходи в $ 80 млрд , під нього вони отримали $ 100 млн. У числі інвесторів були такі поважні структури , як видавничий дім Hearst Corp . і Motorola. «Ми досить оптимістично ставимося до цієї технології , – говорить президент Hearst Interactive Media Кеннет Бронфін . – Я думаю , вона матиме неабиякий вплив на способи отримання інформації ».

Вплив це якось запізнилося. Поки вчені працювали над вдосконаленням « чорнила » , E Ink почала випуск великих програмованих білбордів для установки в приміщеннях , на яких можна виводити текст синім по білому . Першим покупцем став роздрібний гігант JC Penney . У 1999 році E Ink поставила 140 таких екранів і отримала $ 150 000. Сьогодні Вілкокс визнає , що товар був випущений передчасно. Вартість виробництва виявилася вищою , ніж очікувалося , а у деяких компаній виникали проблеми з програмуванням екранів .

Але тоді , в 1999 -му , головним для E Ink було скоріше розмістити акції на біржі. Луснула незабаром інтернет -міхур не дав цим планам здійснитися. E Ink , очолювана в той час гендиректором Джеймсом Юліано , замість великих білбордів стала випускати менші за розміром – вони були дешевші , встановлювалися в місцях продажів і видавали текст чорним по білому .

Одночасно компанія почала шукати партнерів. Їй вдалося отримати контракт на $ 1,5 млн від виробника годинників , який задумав випустити супертонку модель. Потім вона отримала гроші від японської компанії Toppan , вклавши у спільну розробку кольорових дисплеїв. Потім розробками E Ink зацікавилася Sony.

Поступово « електронний папір » E Ink ставала все більш ефективною в плані споживання електроенергії та виведення зображень , що збільшило попит на технологію. Але до 2003 року у компанії скінчилися гроші. А продукту ні для виробника годинників , ні для Sony все ще не було. Відмінності в кольорі чорнила на різних аркушах і проблеми з контрастністю не дозволяли продукції пройти суворий контроль якості Sony.

У січні 2004 року Юліано повідомив на раді директорів , що у компанії не вистачить коштів , щоб усунути недоліки . Рада вирішила звільнити Юліано і передати кермо влади Вілкокс , якому в той час було 36 років. Той негайно попросив у інвесторів ще грошей . І набрав $ 50 млн. «Мені здавалося , я один відповідаю за те , щоб ця технологія не пропала » , – згадує він. Вілкокс нарівні з засновниками E Ink володіє невеликим пакетом акцій компанії.

Насамперед новий голова звільнив половину менеджерів вищої ланки і просунув по службі тих , хто найкраще розумівся на тонкощах технології та виробничому процесі. Щоб сфокусуватися на вдосконаленні екранів для мобільних пристроїв , Вілкокс прикрив інші забирають час проекти. У квітні 2004 року технологія E Ink отримала від Sony добро на впровадження в масове виробництво. Це був важливий етап . Хоча компанія все ще приносила збитки , в 2005 році доходи зросли з мінімального рівня відразу майже до $ 4 млн. Під керівництвом Уїлкокса E Ink почала переговори з багатьма потенційними замовниками , включаючи Amazon – найбільшого онлайнового торговця книжками та іншими товарами. « Запуск пристрою Sony був для нас поворотним моментом . Багато згадали про нас і відновили переговори » , – каже Вілкокс .

[ pagebreak ]

Тепер , коли компанія розібралася з екранами для рідерів , вона знову зайнялася диверсифікацією бізнесу. E Ink підготувала дисплей для телефону Motorola , для USB -пристрої компанії Lexar і зробила дисплей для годин. E Ink визначила близько 700 видів пристроїв , в яких може використовуватися її технологія , починаючи від електроінструментів на акумуляторах ( дисплей показує рівень заряду) і закінчуючи автомобільними ключами ( дисплей показує рівень палива в баку або місцезнаходження автомобіля на стоянці) . «Головна мета як і раніше – екрани для рідерів , але спектр значно розширився » , – каже Вілкокс .

Головною небезпекою для E Ink сьогодні стала конкуренція . Дві фірми , SiPix Imaging і Bridgestone , випустили дисплеї , схожі на екрани E Ink . SiPix з штаб- квартирою у Фремонт , штат Каліфорнія , планує випустити рідер зі своїм екраном до кінця року.

« Ситуація стає одночасно і більш складною , і більш простий для E Ink , – каже колишній член ради директорів компанії Девід Йоффе . – Вони продемонстрували на Kindle , що їх технологія працює. Тепер йде боротьба за колір і відео ».

Вілкокс вірить , що важкі часи позаду. Він виводить технологію за межі лабораторії – скоро Ford дасть рекламу нового кросовера Flex на кольорових екранах виробництва E Ink , які будуть прикріплені до обкладинки 100 000 номерів журналу Esquire , видаваного Hearst . Вілкокс потирає руки: «Це дуже важливо для нас – бачити , що фізичний світ паперу прийняв нашу технологію» .

Вы можете оставить комментарий, или ссылку на Ваш сайт.

Оставить комментарий

Вы должны быть авторизованы, чтобы разместить комментарий.